好きなアルバムを自分勝手にダラダラ語る、そんなユルいコンセプトのブログです。

Prince

世紀末に便乗した蔵出大吟醸 - Prince『The Vault: Old Friends 4 Sale』

folder 世紀末も押し迫った1999年にリリースされた、殿下22枚目のスタジオ・アルバム。とは言っても、リリースされたのはワーナーを離れて3年も経ってから、しかも未発表曲集という、在庫一掃セールのような形態だった。アーティスト不在によるリリースだったため、当然本人が積極的にプロモーションするはずもなく、チャート的にはUS85位UK47位という惨敗に終わった。
 これとは別にワーナーは、巷に蔓延していたミレニアム・ムードに便乗するため、殿下の「1999」をシングルとしてリリースしている。世紀末の狂騒のドサクサに一枚噛んで、小銭を稼ごう、といった魂胆がミエミエである。まぁ商売としては正しい。
 当然だけど、そんなワーナーの目論見を殿下が放っておくはずもなく、ほぼ間髪を入れず、新たにリミックスしたヴァージョンを複数収録したミニアルバム『1999 The New Master』をリリース、市場を撹乱させる。どっちが元祖でどっちが本家か、出処は結局同じだけど、何かと大人の事情が露わになったせいもあって、セールス的には共倒れに終わってしまう。
 殿下としては、ワーナーの足を引っ張ることができれば良かったわけで、売れる・売れないについては、どっちでも良かったんだろうと思われる。
 恐るべし、負のパワーよ。

 とにかく一刻も早く、ワーナーから抜け出したかった殿下は、3日で作ってしまった粗い仕上がりの『Chaos and Disorder』をリリース、さらに休むヒマもなく、手持ちの未発表曲をかき集め、『The Vault: Old Friends 4 Sale』という、皮肉たっぷりのタイトルをつけて、マスター・テープを提出する。
 取り敢えず、これでレコーディング契約はクリアした。あとは好きにすればいい。
 当時の殿下の制作ペースは凄まじいもので、まだ世に出ていない未発表曲が、いまだ発表のあてもなく膨大に残されている。なので、その気になれば月刊ペース、下手すりゃデアゴスティーニ並みのリリースも可能だったかもしれない。
 ただワーナーからすれば、殿下の意向ばかり聞いてるわけにもいかない。他アーティストも含めて、全体のリリース・スケジュールは年度始めに決まっており、無理やりねじ込むのは並大抵ではない。まだ前作がチャートに残っているのに、すぐ次の作品を出すのも、営業戦略的によろしくない。
 そんなワーナーの思惑を知って知らずか、とっとと契約解消したい殿下、メディアを通して被害妄想の独白と罵詈雑言の言い放題。
 あぁ、めんどくさい男。

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 で、そんなワーナーが取った殿下対策というのが、ワーナー副社長としての招聘、自陣への取り込みだった。
 下手に契約解除して膨大な違約金を取られるより、多少の報酬を払って側においた方が、何かと都合が良い。少なくとも、他のメジャーに移籍されてシェアを奪われるよりは、ずっとマシだ。
 変名を使って自主レーベルNPGでコソコソやってるけど、それだって規模としては小さいものなので、たかが知れている。契約終了までのガス抜きと考えれば安いものだ。
 結局、完パケしたはずの『The Vault』は、長らくリリースを保留された。いつ出すかって?そんなの、決めるのはこっちだよ、と。

 契約終了したとはいえ、マスター・テープはワーナーが所持しており、同時にバック・カタログの販売権も握っていた。ただし、マスターの内容をいじる権利は持っていなかった。それができるのは、殿下だけ。ここまでが前提。
 メジャー・アーティストのレコード→CDへの移行が一巡した90年代を経て、どこのレコード会社もバック・カタログの付加価値を高めるため、ボックス・セットやリマスター・リミックスなど、あらゆる手を講じていた。
 そんな中、殿下のアルバムだけはいまだ旧フォーマット、リリース当時のままの状態が続いている。ピーク・レベルを上げる程度のことでさえ、殿下の許可がなければできない。で当然、彼がそれを許すはずがない。だって、ワーナーの利益になっちゃうもの。殿下のCDの音がショボいのは、そんな理由がある。

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 とはいえ、ラジオで自分の曲が流れると、そこだけ急にレベルが下がっちゃうのを、ちょっとは気にしたのだろう。レコード会社はともかく、ファンは大切にする人だから、要望には応えたいし。でも、ワーナーの連中とは口も聞きたくないし。
 -じゃあこの際だから、ちょこちょこ直すんじゃなく、最初っから全部レコーディングし直しちゃった方がいいんじゃね?
 よく思いつくな、こんなこと。
 実際に作業には着手したらしい。特にオーバー・プロデュースだったデビュー作なんかは、何かと不満もあっただろうし。技術的・スペック的に実現できなかった当時のアイディアだって、今ならもっと理想的な形で表現できるかもしれないし。
 で、やってはみたけど、まとめてるうちに新しいアイディアの方に気を取られてしまったのか、プロジェクトは中途半端で頓挫する。発表されたのは、予告ダイジェスト的な「Purple Medley」と「1999」のリマスターくらいで、その後はいつの間にかフェードアウトしていった。
 21世紀に入ってから、どういった経緯かワーナー編纂によるベストにリマスター音源が収録されたことはあったけれど、死後リリースされた『Purple Ran』30周年エディションを除いて、大掛かりな音源処理が行なわれることはなかった。

 しばらくNPG中心のリリース活動だった殿下、世紀末を間近に控えて、いよいよ動き出す。単発とはいえ、メジャーのアリスタと契約、新作『Rave Un2 The Joy Fantastic』のリリースがアナウンスされる。
 そうなると面白くないのがワーナーで、これまではNPGリリースだったから相手にしていなかったけど、競合メジャーからとなれば、事情がちょっと違ってくる。
 こっちはこっちで「1999」をプッシュしようと動いているのに、余計なタイミングで余計に動きやがって。どうにか潰さなければならない。
 アリスタに横槍入れるのは、同業者として物騒になるし、できるだけ穏便かつ合法的にジャマはしたい。さて、どうしたものやら。
 だもんで、ワーナーが切った最後のカードが、このアルバムである。

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 そういった経緯が早い段階から囁かれていたせいもあって、微妙にオリジナル扱いされておらず、おまけ的な印象が強い。ジャケット・アートワークだって、アーカイブから引っ張ってきた感がミエミエだし。
 もともと3年前にレコーディングされた音源であるからして、正直、新機軸と言えるものはない。未発表曲の寄せ集めなので、中には古い作品も含まれている。従来のアルバムと比べて、ちょっとジャズ・テイストが強いことが、新たな側面と言えば言えるけど、そんなに目新しいものではない。
 ただ、極端にディープなファンクや、過剰にナルシスティックなバラードは収録されていないので、ヒット曲から入ったビギナーからすれば、案外スッと馴染みやすいかも知れない。『Purple Rain』から『Batman』まで聴いた初心者が次に聴くアルバムとして、『Diamonds and Pearls』から先をすっ飛ばしてこれを聴くと、すんなり殿下の世界観に入っていけるんじゃないかと思う。



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1. The Rest of My Life
 オープニングは肩慣らし程度、短い1分ちょっとのナンバー。ピアノ・ブギといった軽快なノリであっという間に終わる。殿下にしては珍しくベースがブリブリ鳴っていたり唐突にギターソロが挟み込まれたりで、案外実験的に攻めている楽曲。

2. It's About That Walk
 ファルセットで通したスロウ・ファンク。ホーン・セクションはセオリー通りだけど、ギターがブルースっぽかったり中盤のブレイクなんかに、一筋縄で終わらせない気概を感じる。通常モードの殿下と違ってエッセンスは薄いので、案外ビギナーにはウケがいいいんじゃないかと思われる。ただ、ここから深みに入るのはちょっと無謀かな。

3. She Spoke 2 Me
 オリジナルは1996年リリースのサントラ『Girl 6』より。もともとは『Love Symbol』時期の曲で、アルバムから漏れたところをサントラに突っ込み、さらにロングサイズに仕上げたくらいだから、何かしら思うところがあったのだろう。ジャジーなメロウ・グルーヴといった曲調のため、当然『Love Symbol』にはフィットしないし、ていう過度のアルバムにも入れようがない作風ではある。
 殿下はその後、ソウル・インスト~ジャズ・ファンク~フュージョンといった要素が強くなっていくのだけど、その端緒として考えれば、納得は行く。8分という長尺ながら、昔なら「Temptation」みたいに収拾がつかなくなるカオス・ファンクといった展開になるところを、終始きっちりジャズ・タッチでまとめているのは、成長と言えるのかな。



4. 5 Women
 こちらもゆったりジャジーなスロウ・ブルース。メロディ・ラインはベタなバラードとしてうまくまとまっており、時にClaptonっぽく泣かせるオブリガードも、殿下としては珍しい。と思ってたら、1991年にJoe Cockerに提供した楽曲のセルフカバーだということ。知らなかった。
 ついでなのでJoe CockerヴァージョンもYouTubeで聴いてみると、これが意外に良かった。往年の大味なアメリカン・ロッカーといった印象が強かったのだけど、思ってたよりソフィスティケイトされたサウンド・プロダクションだったので、ワーナー時代のElvis Costelloが好きな人なら気に入ると思う。
 もうちょっと深く調べてみると、収録されたアルバムをプロデュースしていたのが、あのJeff Lynnだった。納得。



5. When the Lights Go Down
 ラテン風味のパーカッションとラウンジ風ピアノのコンビネーションは、Steely Danを彷彿とさせる。ピアノの音の録り方なんてそっくりだもの。あまりダビング感は少なく、ライブっぽさが強いセッション風。アフターショウなんかだと、インターバルっぽくこういうのもやってたんだろうな。

6. My Little Pill
 ブリッジ的な扱いの1分程度のナンバー。呪術的にダークに囁く殿下の声は、夜にはあんまり聴きたくない。なので、このサイズくらいでちょうどいい。

7. There Is Lonely
 こちらも2分程度と短いバラード。序盤の雰囲気からすると壮大なスケールを感じさせるけど、なぜかそこまで盛り上がらずに終わってしまう。だってたった2分だもの。もっと大きな組曲の序盤といった印象。ここから膨らませることができなかったのか、それとも飽きちゃったのか。

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8. Old Friends 4 Sale
 タイトル・ナンバーであるこれも、バラードにしては3分程度とコンパクト。こちらもストリングスなんか入れちゃってるのでスケール感は大きそうだけど、同じく尻切れトンボで終わってしまう。もっと壮大なサントラかミュージカルの断片だったのかな。やっぱり膨らまし切れずに終わってしまう。

9. Sarah
 出だしはファンキーだけど、本編はどちらかといえばロック・テイストの方が強い。ファンクを取り入れたロック、といった感じ。これも短い曲だけど、アップテンポならこのスピード感はアリ。パッと始まってパッと終わる。長けりゃいいってもんじゃない。

10. Extraordinary
 ラストは殿下のメロウな一面を強く打ち出した定番バラード。2分程度にサラッと終わるのも、体調がよろしくない時には優しく響く。何だそりゃ。
『Purple Rain』に入れたら違和感ないんじゃないかと思われる。要するに、マイルドなサウンドの殿下、ということで。






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俺(殿下)が思うところのロック - Prince 『Chaos And Disorder』

folder 1996年リリース、殿下にとって18枚目のオリジナル・アルバム。そして、18年に渡って在籍してきたワーナーでの最後のアルバムでもある。
 チャート的にはUS23位UK14位、どの国でもゴールド・プラチナ認定さえされていない。なので、実売数は相当低かったかと思われる。まぁ言っちゃえば、契約消化のために作られたアルバムなので、売れようが売れまいが、どっちでもよかったんだろうな、お互いに。
 逆に、これが下手にバカ売れして、しかもやたら絶賛されて名盤扱いにでもされちゃったりすると、それはそれでまためんどくさくなる。取り敢えず「契約履行のために出しましたよ」的な既成事実さえあれば、ワーナーも殿下もwin-winだったわけで。「ファンがどう思おうが知ったこっちゃない」的な裏事情が当時から囁かれていたため、やっつけ仕事的に雑なな扱いをされている、実はとてもかわいそうなアルバムでもある。

 まともなプロモーションもなければ、ツアーもなし。強いて言えば「ワーナー最後のアルバム」というのが唯一の売り文句であり、誰もまともにプッシュしようとしなかった。しかも、当事者であるはずの殿下の心は、リリース前からすでに別の方を向いていた。
 『Chaos And Disorder』がリリースされたのが7月で、そしてほぼ間を空けることなく、11月には怒涛の3枚組『Emancipation』 がリリースされている。「解放」というタイトル、呪縛から解き放たれたことを露骨に出したジャケット・デザインといい、やたらハイになった殿下がここにはいる。よほど嬉しかったのか、異例のプロモーション来日までしてしまうくらいだし、内容的にもやたらポジティヴな楽曲が多い。リリース当初、「これを作るために生まれてきた」と言わしめたくらいだから、その気張りようが窺える。
 でもね、殿下って大風呂敷広げることはしょっちゅうだけど、畳むことまで気が回らないんだよね。NPGのネット配信スタートした時もそうだったけど、始めるまでが一番テンション高いんだよな。そんなだから、長く続かずすぐ覚めちゃうし。

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 よくわからないうちに副社長として持ち上げられたり、リリース・ペースを抑えられたり、何かと不満の多かったワーナー時代だったけど、変に情に流されないビジネスマンらの抑止力によって、殿下のアーティスト・ブランドが護られていたこと、乱発によって時価総額の低下を防いでいたことも、また事実である。「ある程度、制約を設けた方が名作が生まれる」というのはよく聞く話で、逆にリミッターがはずれてやりたい放題振る舞った挙句、駄作となってしまうのも、これまたよくある話で。
 なので、ワーナー離脱以降の殿下。
 誤解を恐れずに言っちゃうと、結構な数の駄作を連発している。

 3枚組というボリュームばかりが喧伝された『Emancipation』だけど、正直、内容について書かれたレビューは驚くほど少ない。よほどのコアなファンじゃない限り、総収録時間180分に及ぶ大作の詳細をつかむのは至難の業。俺だって、そんなしょっちゅう聴くわけじゃないし。第一、3枚とも収録時間を60分ピッタリに収めることに、一体何の意味があるというのか。まぁ殿下のことなので、我々下々の民には理解しえぬ意図があったのかもしれないけど、でももう少し曲数絞ってコンパクトにまとめてもよかったんじゃないかと思われる。
 その後にリリースされた3枚組『Crystal Ball』も同様。これまたワーナーの横ヤリで一旦ボツになり、なぜかだいぶ後になってから、突然正規リリースされたものだけど、これまたとにかく「長い」。本編でさえてんこ盛りな物量なのに、さらにおまけとして、アコギ弾き語りの『The Truth』、もひとつオマケでインスト作品『Kamasutra』までくっつけてしまう大盤振る舞い。『Emancipation』同様、体調を万全に整えておかないと、確実にヤラれてしまう大作である。
 その後も、なぜか突然ジャズにハマった殿下、NPG限定で趣味全開のインスト・ジャムを、3作立て続けにリリースしたりしている。正直、殿下の作品コンプ目的でもない限り、購入意欲の湧かない作品群である。俺もまともに聴き込んでないし。
 晩年近くになってからは、フュージョンに手をつけたりお姉ちゃん3人とバンド結成したりなど、一貫した活動を行なっていない。その時に興味が湧いたものを、後先考えず手をつけて、できちゃったらやりっ放し。

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 「駄作」と言い切ってしまったけど、あくまで「殿下の通常フォーマットのアルバムと比較して」の話である。二流アーティストの「渾身の力作」と比べれば、完成度・エンタメ度は段違いに高い。ただ、世間一般が思うところの「Prince」のアーティスト・イメージ、イコール市場のニーズとは全然別のベクトルを向いた作品が多かった、ということであって。
 本人的には、どれも意味のある作品なのだろうけど、正直、ユーザーの立場からしてみれば、何度も聴き返すには辛いものだってある。いま挙げたものは、不特定多数の聴き手を想定した音楽ではないのだ。
 内に閉じた作品というのは、自己修復あるいは回復プログラムの一環として製作されたものであって、幅広いマスへ向けられたものではない。その影響力は、極めて限られた範囲でしか作用しない。そもそも、第三者に聴かれることを想定した作品ではないのだ。

 で、『Chaos And Disorder』。制作サイドとしては「駄作」の部類なのかもしれないけれど、楽曲が放つベクトルは、そこまで内にこもっているわけではない。
 一般的に評価の低いアルバムではあるけれど、俺個人としては、それほど嫌いなわけではない。歌モノであるおかげもあって、前述のインスト群と比べれば、一般性はずっと強い。
 アマゾン・レビューを見ても、そこまで酷評されているわけではない。「キナ臭い裏事情を背景に持つ作品」という周知が広がっているせいもあって、むしろ同情的な意見も目につく。代表作とまでは言わないけど、ある程度、殿下への理解が深いユーザーだったら、受け入れられる作品なのだ。

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 「後ろ向きな動機で作られた」という事実は変わらない。自暴自棄となった殿下の天衣無縫ぶりが炸裂した作品なので、ユーザーに対しての配慮というのはないはずである。なのに、ごく一部のユーザーからの支持が根強い『Chaos And Disorder』。
 やっつけ仕事であるにもかかわらず、放出されている強烈な「怒り」、そして、制御しきれぬ野放図なパワーの放出が、逆に「負のパワー」として昇華、強いエネルギー磁場として鎮座している。

 「どうせ契約消化」と割り切るのなら、適当なシンセ手弾きのアンビエントや、バンド・メンバーをスタジオに押し込んで、適当にセッションさせたのを適当に編集したものでお茶を濁してもよかったのだ。ワーナーとの確執は誰もが知る事実だった。そんな裏事情は誰もが知っていたのだから、誰も殿下を責めることなどありえない。
 そういった安易な策を選ばなかったのは、殿下本来の「真摯に音楽に向き合う姿勢」、音楽のミューズを決して裏切らないスタンスに尽きる。

 結局、我々は殿下の掌の上で転がされているだけなのだ。
 その神通力は、いまだ衰えを知らない。


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1. Chaos and Disorder
 『1999』以降の殿下は、黒人=ファンク/R&Bという枠を壊してゆくため、なかば意図的にロック・ナンバーを増やしていったけど、その到達点と言うべき完成形が、この曲。「黒人がロックをプレイする」のではなく、「俺(殿下)が思うところのロック」として、オリジナル形態のハード・ロックがここに誕生した。既存ロックの模倣ではなく、「現在進行形のロック」として提示することによって、彼は真の意味でのプログレッシヴなアーティストであることを証明した。
 まぁそんな御託は抜きにしてもノリの良いグルーヴ・チューン。心臓の鼓動によるラストも完璧。

2. I Like It There
 と思ったら、これはもう少しベタなロック。「黒人によるロック」は3分程度なので疾走感はメチャメチャある。ていうかギター弾きたかっただけなのかな。まぁこの辺がやっつけ仕事的に思われちゃったのかもしれない。アベレージは十分クリアしているのだけど。最後の銅鑼は何だ?

3. Dinner with Delores
 なぜかUKのみでシングル・カットされた、久々のアコースティック・バラード。『Parade』~『Sign “o” the Times』あたりに入ってても違和感ない、ファニーな一面をのぞかせている。時々見せる穏やかな曲調は、ちゃんと聴いてみるとイレギュラーなメロディがJoni Mitchellからの影響を窺わせる。間奏でハードなギター・ソロを挿入したりなど、短いながらもメリハリが強い構成が印象的。
 UK最高36位ってのは中途半端な数字。どうせなら1.をカットした方がよかったんじゃ…、いや変に好評だったらまずかったのか。

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4. The Same December
 キャッチ―なロッカバラード。ギターのフレーズがグランジっぽいのとオープニングの調子っぱずれなパワー・ポップ以外は、光るところは結構あるのだけれど、支離滅裂な構成やアレンジが惜しいところ。きちんと練り上げればキラー・チューンにもなりそうだけど、適当にまとめちゃったんだろうな。

5. Right the Wrong
 大味なロック・チューンのバッキングに乗せてつぶやくモノローグ。こういった曲調のセオリーとして、普通ならもっとベースの音を膨らませてボトムを強調するはずなのだけど、そこはベースの音が嫌いな殿下、なんか腰が入ってないパワー・ポップになっちゃってる。ドラムもあまりラウドなのは好まないし、これはこれでひとつの個性と言える。
 「何か変」=「差別化」というモデルケースのひとつ。良い意味だよ、もちろん。

6. Zannalee
 タメのきいたメタル的ギター・ソロから始まる、ブルース・タッチのロックンロール。普通にやったら無難な仕上がりだけど、やはり殿下が演じられるだけあって「どこか変」。
 どの曲もそうだけど、構成・アレンジ的にはいくつものアイディアが詰め込まれており、とても1週間で作っちゃったとは信じられないサウンドの洪水。出し惜しみせず感情の赴くままに作っちゃったんだろうけど、まとまりがないのがすごく惜しい。売れる要素をきちんと仕分けしてトリートメントしてやれば、もっと売れたかもしれないのに。
 あ、売れちゃったらまずいのか。

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7. I Rock, Therefore I Am
 そういったアイディアをもうちょっと整理して、きちんとまとめ上げたのが、これ。ロック<ファンク寄りのサウンドはやはり肌に合っており、挿入されるラガマフィンやラップのエッセンスも違和感なく溶け込んでいる。80年代テイストなシンセのリフに絡めた殿下の多重ヴォーカル&コーラスも、すべてが強いインパクトを放っていながら突出せず、特有のグルーヴ空間を作り出している。
 やっぱりヒットさせたくなかったんだろうな。こんなキラー・チューンを地味なポジションに置くだなんて。もし売れたって、ワーナーの懐が潤うだけだし。

8. Into the Light
 荘厳としたピアノ・バラードから、徐々に曲調がアップ・テンポに差し替わり、オーソドックスなロッカバラードに変化してゆく、アメリカン・ロックの王道パターン。あまり事前に決め事のないジャム・セッションならではだけど、殿下の場合は事実上独りでレコーディングすることが多いので、こういうのってやっぱ多人数でプレイした場合をシミュレートしてるんだろうか。晩年は特にそういった傾向が強かったけど、どこかでバンド・マジックを欲していたのかもしれない。それにしては曲調は目まぐるしく変化するけど。

9. I Will
 ハードな曲が続いたので、アクセントとしてのバラード小品。やっぱ完全に手を抜けないんだな、この人。やっつけ仕事とはいえ、バランスを考えた構成でまとめちゃうし。インタールードとしても優秀。でもギター・ソロはやっぱり泣きまくっている。弾きたかったんだよな、きっと。

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10. Dig U Better Dead
 タイトル・コールのサビを延々と発展させた、殿下得意のワンコード・ファンク。こういった曲ならいくらでもできるはずだし、コアなファンのニーズもまさにこの辺り。クールなリズムをバックに無限ループで続くグルーヴのさざ波。

11. Had U
 ラストはエピローグ的な独白。ミュージカルの挿入歌のような雰囲気を醸し出しており、どこか不穏げ。ハッピー・エンドというわけには行かないよな、コンセプト的に。



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副社長、お戯れが過ぎますよ。 - Prince『Love Symbol』

folder 1992年リリース14枚目のオリジナル・アルバム。US5位UK1位というチャート・アクションは一応アベレージ越えではあったけれど、『Purple Rain』以来の「一見さんでもわかりやすい」サウンドで大ヒットした『Diamonds & Pearls』と比べ、総体的な売り上げ枚数はUSで半減、UKは3分の1と大きく目減りしている。前作同様、今回もライト・ユーザーへも配慮の行き届いたサウンドではあるけれど、それ以上に詰め込まれたアーティスト・エゴ、『Lovesexy』を彷彿とさせる濃縮世界観は、大きな広がりを見せなかった。
 さらに前々作の『Graffiti Bridge』から続く、長時間収録の大作主義はピークを迎え、今回は当時のリミットぎりぎり、75分に渡って延々濃い〜エキスが、「これでもかっ」としつこく詰め込まれている。重量級のサーロイン・ステーキをすっぽんエキスのストレートで流し込むようなもので、それを想像して書いてるだけで、なんか胸焼けしそうになるほどである。そのくらいの心構えを持って挑まないと、このアルバムとは付き合えないのだ。
 でも、このくらいならまだ序の口。この後には5枚組の『Crystal Ball』や3枚組の『Emancipation』が控えている。ブートともなると、全セット34枚組の『The Work』なんてアイテムもあるくらいだし。

 2枚組に相当するボリュームが当たり前となっていた90年代と比べ、特にここ10年はYouTube やダウンロードでのリスニング・スタイルが中心となったため、先祖返り的に50分程度のサイズのアルバムが増えてきている。平均的な人間の集中力を考えると、その辺が限界なのだろう。学校の授業だって、大抵50分前後だし。
 CDライティング技術の進歩とシンクロして、90年代に入ってからCDの収録時間は増大の一途を辿っていた。Princeのような多作型のアーティストからすれば、時間的な制約に縛られぬクリエイティヴィティの自由は喜ばしいことではある。あるのだけれどでも、すべてのアーティストが彼のように、湯水の如くあふれ出る才能を有しているわけではない。特にシングルを中心にしたリリース展開のアーティストなど、いざアルバムを作ろうにもオリジナル曲が足らず、やむを得ず格落ちの楽曲で埋めざるを得ないケースの方がずっと多いのだ。
 ひと昔前のプログレのように、大げさなストリングスで構成されたオーバーチュアから始まり、尺を稼ぐために同じ曲の別ヴァージョンやリプライズを入れたり、ちょっと無理やり感の多い大作がはびこっていたのが、90年代アルバムの特徴である。正直、もうちょっとコンパクトにまとめた方が聴きやすいよね、と思ってしまうアルバムも多かったのが事実。まぁほとんどはレコード会社からの要請、もしくは印税稼ぎなんだろうけど。

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 21世紀に入ったあたりから、スタジオにこもる時間も減ったのと、ブートや違法ダウンロード対策に本気で乗り出したため、Princeの新規の流出音源は減少傾向にある。なので生前、様々なブートレグ・メーカーやサイトを介して乱発された流出音源をひとつにまとめ、偏執狂的な詳細データによって体系化した『The Work』は、「未発表テイク集のほぼ決定版」として、世界中のPrinceマニアから絶賛された。だってメチャメチャ多いんだもの、彼のブートは。昔は様々なブートレグ・サイトを巡回して、Princeに限らずいろいろ集めた時代もあったけど、あれって1回聴くともう聴き返さないよね。なので、今はサイトをのぞくことさえやめてしまった俺。
 そうは言っても、去年報道された「ペイズリー・パークの金庫から発掘された未発表曲音源」には、ちょっとワクワクしている俺がいる。アルバムに換算しておおよそ100枚、発表できるほどのクオリティの割合はまだ不明だし、多少はフカシも入っているかもしれないけれど、それを差し引いても相当の物量であることは想像に難くない。ていうか、金庫以外を調べてみると、もっとあるでしょきっと。デアゴスティーニとタイアップして、週刊ペースでリリースしても追いつかないボリュームは、PrinceかFrank Zappaくらいのものである。

 ただレコード会社もアーティストの意向通り、「はいそうですか」と何でもリリースするわけにはいかない。もちろん文化事業的な側面もあるにはあるけど、基本は営利目的第一であって、彼らの作品をすべてリリースしていたら、いくらワーナーでも経営が傾きかねない。製作工程は突貫工事だし、プロモーション体制だって追いつくはずがない。購入する方だって追いつかないので、必然的に一作品ごとの売り上げは少なくなる。正直、レコード会社にとって多作アーティストという存在は、迷惑以外の何物でもないのだ。
 それならいっそ、スタジオを出てメイクラブしてもらうか、プロモーション目的じゃなくてもいいからツアーに出て欲しい、と願っていたはず。

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 で、そのワーナーが取った対策というのが、経営陣への取り込みである。『Love Symbol』 リリースと前後して、Princeは契約更改、当時としては史上最高の1億ドルで締結している。オプションとして獲得したのが、ワーナー副社長の就任。遂に経営側に立っちゃったわけである。
 副社長とは言っても、ある意味名誉職的なものであって、経営面・実務面で彼が手腕をふるうのを期待されていたわけではない。表向きは「長年に渡る売り上げ貢献へ報いる」ための重役拝命であって、実際の活動状況はこれまでと何ら変わりはなかった。いつものレコーディング、いつものメイクラブ。
 ただワーナーとしては、いくら形式上のポストとはいえ、経営側に取り込んだことによって、今後の活動に制限をかけたり横やりを入れる口実ができた。

 経営戦略のパワポを作ったり財務諸表に隅から隅まで目を通したりすることはなかったけど、活動状況や制作楽曲への細かなオーダーなどは強くなり、次第にPrinceはワーナーに対しての不信感を高めて行く。
 彼としては就任当時、「せっかく副社長になったんだから、これまでよりもっと自由なペースで、作ったモノをいっぱいリリースできるんだ!」と楽観的に考えていたのだろう。前述の週刊Prince的なリリース形態も、物理的には可能だったはずだし。
 ただ残念なことに、副社長というポストはあくまでお飾りであって、実際の経営や決済において、彼の主張を聞き入れる者は誰もいなかった。経営のキャスティング・ボードを握っていたのは、プライベートでは決して彼の音楽を聴くことはない、ネクタイをきっちり上で締めたビジネスマン達だった。彼らにとってアーティストは収益を生む機械に過ぎず、音楽とは単なる商品だった。PrinceよりStingやDire Straitsを好んで聴く、典型的なホワイト・カラーたちである。
 まともにレコーディング・スタジオに入ったこともない、主に著作権や訴訟ビジネスを専門とした彼ら経営陣とPrinceとが相容れるはずもなく、日に日に亀裂は深まるばかりだった。

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 前作『Diamonds & Pearls』は、全米で思いっきり大コケした映画 & サントラ『Graffiti Bridge』の意趣返しとして、ライト・ユーザーに優しいコンテンポラリー作品に仕上がった。「大衆向けに寝返った」という厳しい評価もあるけど、冷静に考えて、売れ線狙いの作品を作ってきちんとヒットさせてしまうのだから、それには相応のポテンシャルがないとなし得ない芸当である。ただ、並みのアーティストならともかく、Princeの場合、中途半端な顧客目線はあまり歓迎されないのだ。
 売れることは単純に喜ばしいことだけど、そのマスへの擦り寄り具合が過ぎたため、トップ40仕様のファンク風味AORサウンドになってしまったことが、長年のファンからすればちょっと不満だったのだ。
 -これじゃPrinceじゃなくてもいいんじゃネ?
 やっぱ音楽上のステイタスだけじゃなく、社会的な地位まで手に入れちゃうと、最大公約数的な作品に仕上げちゃうのかね、とも思ったり。

 それを経ての「My Name is Prince」と来たので、世界中のファンは半ば苦笑気味にぶっ飛んだ。何しろ「俺はプリンス」だもの。「伊代はまだ16だから」以上のインパクトである。彼に先立つこと7年前、おニャン子クラブの立見里歌がニャンギラス名義で「私は里歌ちゃん」を歌っているけど、その里歌ちゃんが自虐的なシャレだったのに対し、Princeはマジ顔の叫び声で「俺はプリンス」。ニュー・アルバムのリリースごとに手放しで絶賛していたロキノンのディスク・レビューでも、さすがにこれについては冷笑気味な持ち上げ方だった記憶がある。
 ワーナー幹部に就任したことで、販促費その他もろもろのバジェットがデカくなった反面、音楽制作上においての制約も大きくなったことで、Princeは何かとジレンマを抱えていた。金も名誉も地位も手に入れてしまったけど、彼がほんとに欲していたのは自由な製作環境であって、またその作品をスムーズに録って出しできるデアゴスティーニ的システムだった。さすが、浮世離れした紫の王子である。皮肉じゃないよ。
 そんな彼が後年、インターネットの世界に足を踏み入れるのは、ある意味必然だった。

New-Power-Generation-Prince

 デビュー作こそ習作っぽいR&Bだったけど、その後は一貫して「Prince」 というオンリーワンのジャンルを確立してきた人である。イントロのスネアの音ひとつで特定できてしまうほど、彼の創り出すサウンドは独特で記名性の強いものだった。すでに知名度は知れ渡っていたにもかかわらず、ここに来て「俺はプリンス、俺はファンキーだぜ」と力説してしまうのは、単純な承認要求から来るものではない。

 かつてJohn Lennon がBeatles周辺の過熱騒動に不安を覚えて「Help!」と叫んだように、Princeもまた、身の回りの変わりように対して、悲痛な叫びを上げざるを得なかったのだ。
 その声は、自信に満ちあふれてはいない。むしろ伝わってくるのは絶望の入り混じった虚無感、アーティスティックとは相反するビジネスライクへの強烈な拒否だ。これまで築き上げてきたPrinceというブランドが、芸術性など考慮しないビジネスマンらの思惑によって、互換可能な消費財として扱われてしまうことへの拒否、例えはちょっと悪いけど、当時は思いっきりコンテンポラリーAOR路線だったPhil Collinsなんかと同列で扱われてしまうことに対する強烈なnon。
 -他人によって消費され使い捨てられるのなら、いっそ自らの手で封印してしまった方が、ずっとマシだ。
 そう思い立った彼はNew Power Generationの活動を加速させ、遂には自らの手でPrinceの名を葬り去る暴挙に出る。もはや誰も解読不能の、単なる象徴としての存在になることを、彼は選択することになる。


The Love Symbol : Prince & The New Power Generation
PRINCE & THE NEW POWER GE
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1. My Name Is Prince
 US36位UK7位を記録した、シングルカット第2弾。アラビアンなイントロ~多重コーラスから始まり、おもちゃ箱をひっくり返したようなゴチャ混ぜファンクは、ヒップホップ、ラップという次世代ジャンルをも飲み込む。Tony M.のラップがうまいのかどうか、そっち方面は明るくない俺は判断できないけど、汎用型のラップとしては良くできてると思う。「Funky」を「フォンキー」と叫ぶところにストリート系の影響が窺えるけど、まぁエッセンス程度の使い方である。
 これほどのグルーヴィー・チューンで音が多いのは、Princeとしては珍しいこと。以前ならこれだけ音を入れても、完パケ時にはもっと削ぎ落としていたはずなのに、ここではオーヴァーダブを重ねている。



2. Sexy MF
 で、その好対照として、必要最小限の音だけで構成されたのがこれ。これだけディープなファンクなのに、ベースの音がほとんど聴こえないのは、いつものPrince。往年のJBスタイルのバッキングでありながら、重心をグッと落としたBPMとラップ・パートのバランスが絶妙。
 大きな声でお勧めしづらいタイトルなので、USでは最高66位だったけど、同じ英語圏であるはずのUKでは最高4位、他EU圏でも軒並みトップ10圏内にチャートインしている。いかにアメリカという国が、清教徒的世界観に支配されていることを証明する事実である。

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3. Love 2 the 9's
 あまりに濃すぎる冒頭2曲からシフトチェンジ、初期ライトR&B期を彷彿とさせるさわやかファンク。ラップ・パート以外はほぼファルセットで通しており、ほんと小技ではあるけれど、スクラッチ音をエフェクト的に使用している。当時Prince夫人のMayteとTonyの他愛ない寸劇を挟んで、サウンドは徐々に混迷してドラマティックな展開を迎える。ミュージカルっぽいよね。

4. The Morning Papers
  コンテンポラリー色の強い、大味なロック・バラード。単にギター・ソロを弾きたかったのかね。オープニングが濃すぎた分だけ、構成のバランス的に入れてみただけなのか、それともワーナーからのオファーにちょっとだけ耳を傾けたのか。
 5枚目のシングル・カットとしては案外健闘しており、US44位UK52位。

5. The Max
 シーケンス・ドラムの音は当時としても古かった記憶があるのだけど、ヒップホップ風味を足してダンスフロア仕様にすることによって、古くはあるけれど古臭さをうまく回避している。鍵盤の音が好き。

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6. Segue
 
7. Blue Light
 ここにきてレゲエ。考えてみれば彼のレゲエ・チューンって初めてかもしれない。コンガも使ったりしてレゲエっぽさを演出してはいるけれど、全然それっぽく聴こえないのは、やはりリズムの濃さからか。曲調はほのぼのしてるけど、合わねぇよなぁ、やっぱ。まぁご愛嬌ってことで。

8. I Wanna Melt with U
 シーケンスで遊んでるうちにベーシック・トラックができ上がり、せっかくだからラップっぽくヴォーカルを乗せたらそれなりに形になっちゃった、という感じの曲。いつも思うのだけど、Princeの場合、このような打ち込みビートよりはシンプルなリズム・ボックスの方が本領を発揮していることが多い。単純なメトロノームで充分ファンキーなのに、あれこれエフェクトを付け足しちゃうとサウンドが薄くなってしまうのだ。

9. Sweet Baby
 70年代フィリー・ソウルの影響も窺えるソフト&メロウ。60年代に活躍していた無名ソウル・グループの発掘曲のカバーと言われれば信じてしまうくらい、直球勝負のバラード。レアグルーヴとしては最高だけど、でもPrinceだし。この辺のニーズはあまり求められていない。

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10. The Continental
 『Sign “o” the Times』に入っててもおかしくない、ファンキーでありながらポップ・センスも光るグルーヴィー・チューン。ヒップホップ・ナンバーと比べて先鋭性は少なく、プログレッシヴではないけれど、このタイプのニーズは高い。プロトタイプとしてのPrinceの良い面が出ている。

11. Damn U
 9.よりさらにベタなフィリー・ソウル。ていうかディナー歌手だろ、これじゃ。大仰なストリングスまでしっかり入れちゃってるし。Dramaticsあたりへの提供曲のセルフカバーと言われたら信じてしまいそう。ここまでメロウに振り切れてしまうと、逆に好感が持ててしまうのは不思議なところ。ナルシストPrinceとしては外せなかった。

12. Arrogance
 1分程度のコール&レスポンス。幕間的な楽曲。以上。

13. The Flow
 バックトラックはカッコいい。でもラップが一本調子なのが気になる。サウンド自体がかっちり作り過ぎたのか、余裕が少ない印象。だから、もっと音削りなって。

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14. 7
 ここで一気に空気が変わる。中盤のダレ気味の演出はこの曲のためにあったのでは、と勘繰ってしまう。オリエンタル・ムード満載のメロディとエフェクトは、別せかいへと誘う。フォーク・ロック的なスケール感はUS7位と好評だった。対してUKでは27位止まり。2.を受け入れるお国柄では、こういった屈託のなさは受け入れられなかった。

15. And God Created Woman
 R&B的メロウ・バラード。Prince臭さは少ないのだけど、俺的には結構好きな世界ではある。多分意図したものではないだろうけど、ワーナー幹部的には中庸で間口の広い楽曲で正しい。でもPrinceだもの、あまり受け入れられなかったんだろうな。先入観なしで聴いてほしい。

16. 3 Chains o' Gold
 ワーナー幹部へのプレゼンを意識したのか、もろ「Bohemian Rhapsody」。6分に凝縮した一大ポップ・シンフォニーはしっかり作りこまれた構成で、ドラマティックかつ隙のない作り。でも聴き進めてゆくうちに思うのは「これじゃない」感。こういった方面へのニーズはあまりないのだけど。

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17. Segue
 
18. The Sacrifice of Victor
 単調なリズム・ボックスを基調として、当時のトレンドだったニュージャック・スウィングを添加した、ソリッドなファンク・チューン。この手の曲がもう少し多ければ、アルバムの印象も変わったのだけれど、まぁいろいろやってみたかったんだろうな。何しろ副社長だし。


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北海道の中途半端な田舎に住む、そろそろアラフィフ男。ほぼ週1のペースで音楽ブログ更新中。節操ない聴き方と思われてるけど、自分の中では一貫してるつもり。 最近は蔵書の整理がてら、古い本を再読中。ジョン・アーヴィングから始まって、フィッツジェラルドやゾラ、モームなど、いわゆる古典の復習中。いつになったら終わることやら。新刊読めねぇや。
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